L’HISTOIRE DE L’AVION

e rêve de voler est aussi vieux que l’humanité elle-même. Pourtant, le concept de l’avion n’existe que depuis deux siècles. Avant cette époque, les hommes et les femmes tentaient de naviguer dans les airs en imitant les oiseaux. Ils construisaient des ailes à attacher à leur bras ou des machines avec des ailes battantes appelées ornithoptères. À première vue, cela semblait être un bon plan. Après tout, il y a beaucoup d’oiseaux dans les airs pour montrer que le concept fonctionne.

Le problème est qu’il fonctionne mieux à l’échelle de l’oiseau qu’à celle, beaucoup plus grande, nécessaire pour faire décoller un homme et une machine du sol. Les gens ont donc commencé à chercher d’autres moyens de voler. À partir de 1783, quelques aéronautes ont effectué des vols audacieux et incontrôlés dans des ballons plus légers que l’air, remplis d’air chaud ou d’hydrogène. Mais ce n’était pas une façon pratique de voler. Il n’y avait aucun moyen de se rendre d’un point à un autre si le vent ne soufflait pas dans la direction souhaitée.

Ce n’est qu’au début du XIXe siècle qu’un baronnet anglais, originaire des landes sombres du Yorkshire, a conçu une machine volante dotée d’ailes fixes, d’un système de propulsion et de surfaces de contrôle mobiles. C’est le concept fondamental de l’avion. Sir George Cayley a également construit le premier véritable avion – un cerf-volant monté sur un bâton avec une queue mobile. Il s’agissait d’un appareil rudimentaire, mais il prouvait que son idée fonctionnait, et c’est à partir de cet humble planeur qu’ont évolué les étonnantes machines qui nous ont emmenés aux confins de l’espace à des vitesses supérieures à celle du son.

Cette aile du musée se concentre sur les débuts de l’histoire de l’avion, depuis sa conception en 1799 jusqu’aux années précédant la Première Guerre mondiale. Comme nous sommes un musée des pionniers de l’aviation, nous ne consacrons pas beaucoup de temps aux années qui ont suivi la fermeture de la Wright Company par Orville Wright en 1916. Nous nous concentrons sur le développement de l’avion avant sa banalisation, lorsque les machines volantes étaient de drôles d’engins faits de bâtons, de tissus et de fils métalliques, que les moteurs étaient capricieux et peu fiables et que les pilotes ne savaient jamais s’ils allaient réussir à faire décoller leur machine ou à la ramener en un seul morceau.

LE SIÈCLE PRÉCÉDENT

En 1799, Sir George Cayley définit les forces de portance et de traînée et présente la première conception scientifique d’un avion à voilure fixe. S’appuyant sur son travail de pionnier dans le domaine de l’aéronautique, des scientifiques et des ingénieurs ont commencé à concevoir et à tester des avions. En 1849, un jeune garçon effectue le premier vol habité dans un planeur conçu par Cayley. En 1874, Felix duTemple a fait la première tentative de vol motorisé en sautant du bout d’une rampe dans un monoplan à vapeur. D’autres scientifiques, comme Francis Wenham et Horatio Phillips, ont étudié des modèles d’ailes cambrées montées dans des souffleries et sur des bras tournants. Enfin, en 1894, Sir Hiram Maxim réussit un décollage (mais un vol très mal contrôlé) dans un « banc d’essai » biplan. À la même époque, Otto Lilienthal effectue les premiers vols contrôlés, en déplaçant le poids de son corps pour diriger un petit planeur. Inspirés par son succès, Wilbur et Orville Wright expérimentent les surfaces aérodynamiques pour contrôler un avion en vol. Leurs travaux les amènent à effectuer les premiers vols contrôlés, soutenus et motorisés le 17 décembre 1903 à Kitty Hawk, en Caroline du Nord.

LA DÉCENNIE SUIVANTE

Immédiatement après avoir effectué leurs premiers vols motorisés en 1903, les frères Wright commencent à transformer leur avion expérimental en un produit commercialisable. En 1905, ils disposent de ce qu’ils considèrent comme une « machine à voler pratique ». D’autres expérimentateurs prennent connaissance de leurs travaux et commencent à s’inspirer de leur succès. En 1906, les pilotes en herbe font des sauts timides dans des avions incontrôlables. En 1909, après avoir assisté aux démonstrations de vol des Wright, ils saisissent l’intelligence et la nécessité du contrôle aérodynamique à trois axes. Les performances de leurs avions rattrapent rapidement, puis dépassent celles des Wright Flyers. Les capacités et les utilisations des aéronefs s’étendent à mesure que les concepteurs et les pilotes introduisent des hydravions, des bateaux volants, des avions de passagers, des plates-formes d’observation équipées de radios et de télégraphes sans fil, des chasseurs et des bombardiers. À l’approche de la Première Guerre mondiale, les avions sont devenus un élément essentiel de la guerre et de la paix.

PILOTES, AVIONS ET PIONNIERS

L’histoire de l’aviation pionnière regorge de héros et d’héroïnes qui, à bord d’avions chétifs et peu puissants, ont accompli des choses étonnantes. Il s’agissait d’une étrange collection de scientifiques, d’entrepreneurs, d’aventuriers, de soldats et de personnes qui voulaient simplement repousser les limites personnelles et culturelles. Ce qu’ils avaient tous en commun, c’est qu’ils ont tracé les premières pistes dans le ciel et, ce faisant, ont changé le monde. Il s’agit d’une collection de courtes biographies, classées par ordre alphabétique. Nous avons ajouté des biographies plus longues pour quelques pionniers, et nous en ajouterons d’autres au fur et à mesure que le temps le permettra.

QUI A ÉTÉ LE PREMIER ?

Presque aussitôt que la nouvelle des premiers vols des frères Wright à Kitty Hawk et Huffman Prairie a été connue, d’autres personnes ont prétendu avoir été les premiers à voler. Nous ne devrions pas refuser à ces « aspirants » les éloges qu’ils méritent ; ce sont de véritables pionniers et visionnaires de l’aviation. Il est intéressant de noter qu’à quelques exceptions près, personne n’a revendiqué cet honneur pour lui-même. Il a été revendiqué pour eux, souvent de nombreuses années après qu’ils aient terminé leur travail. Et les personnes qui ont revendiqué cet honneur avaient souvent des raisons transparentes : des réputations à défendre, des différends à régler, des livres à vendre et un tourisme à encourager. Les récits présentés ici reflètent les conclusions de la majorité des historiens de l’aviation. Nous abordons également l’un des thèmes favoris des théoriciens de la conspiration, à savoir un accord controversé entre la succession Wright et le Smithsonian, prétendument conçu pour supprimer toute vérité du jour à supprimer.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.