Une histoire oubliée : Un sous-marin japonais ouvre le feu sur Santa Barbara

Lors d’un événement de la Seconde Guerre mondiale connu sous le nom de « Bombardement d’Ellwood », un sous-marin japonais s’est approché de la côte de Santa Barbara, juste au large de Goleta, en Californie, le 23 février 1942. Le sous-marin I-17 a ouvert le feu sur des cibles dans la région et, même si les dommages ont été minimes, l’événement a été déterminant dans le déclenchement de la peur d’une invasion de la côte ouest. Rapidement, les sirènes ont retenti et la zone a été plongée dans le noir pour empêcher le sous-marin d’identifier d’autres points de repère à attaquer. Cet événement a marqué le premier bombardement du continent nord-américain pendant le conflit.

Sept sous-marins japonais ont patrouillé la côte ouest américaine après l’attaque de Pearl Harbor. Les sous-marins ont parfois affronté les forces aériennes ou maritimes de la marine américaine et ont même coulé quelques navires marchands. Finalement, les sous-marins sont retournés à Kwajalein pour se réapprovisionner, puis sont revenus patrouiller les eaux américaines le long de la côte ouest. Le sous-marin I-17 de la marine impériale japonaise était l’un de ces navires et transportait 101 officiers et membres d’équipage sous les ordres du commandant Kozo Nishino.

L’attaque de Goleta semble être un choix très étrange mais il prend tout son sens si l’on considère l’expérience antérieure de Nishino. Avant la guerre, Nishino commandait un navire marchand qu’il faisait naviguer dans le canal de Santa Barbara. Nishino s’arrêtait au champ pétrolifère Ellwood, où son navire prenait du pétrole avant de rentrer au Japon. Ce sera sa cible lors du bombardement.

Des rapports de lumières étranges ont été documentés à 19h00 le 23 février 1942, à peu près au moment où le I-17 de Nishino s’est arrêté près du champ pétrolifère d’Ellwood. À la faveur de l’obscurité, Nishino a donné l’ordre à une équipe de tir de viser un réservoir de carburant sur les falaises au-dessus de la plage. Le premier barrage d’obus a été lancé à 19h15 et les obus ont atterri près de l’une des installations de stockage. Quelques hommes du pétrole étaient encore en service et ont entendu les premiers impacts sur la côte. On a d’abord soupçonné une explosion interne, mais un ouvrier a repéré dans l’obscurité les lumières clignotantes de l’I-17. Un employé du nom de G. Brown a décrit plus tard l’attaquant comme étant si gros qu’il pensait qu’il s’agissait peut-être d’un croiseur ou d’un destroyer.
Nishino a jeté son dévolu sur le deuxième réservoir de stockage alors que Brown appelait immédiatement la police, affirmant qu’ils étaient sous le feu d’un assaillant inconnu. Les obus continuent de pleuvoir sur les ranchs et les commerces voisins. Un obus a finalement trouvé sa cible et a frappé la jetée Ellwood, l’endommageant légèrement. Un derrick et une station de pompage ont été détruits, tandis qu’une passerelle a été endommagée. Après 20 minutes, Nishino a ordonné à ses hommes de cesser le feu. À ce moment-là, de nombreux habitants avaient appelé pour signaler ce qu’ils voyaient et pensaient que le sous-marin communiquait peut-être avec des contacts à terre. Des coupures d’électricité sont ordonnées sur toute la côte de Santa Barbara et de Ventura par mesure de sécurité. La nuit du 24 février a eu lieu la mystérieuse bataille de Los Angeles, au cours de laquelle les défenses côtières ont répondu par des heures de bombardements anti-aériens aux rapports d’observation d' »avions ennemis ». On ne sait toujours pas ce qu’ils ont réellement vu.
Les sous-marins japonais affectés au large de l’Amérique du Nord ont bombardé Fort Stevens sur le fleuve Columbia et attaqué un phare canadien sur l’île de Vancouver. Deux mois après le bombardement de Pearl Harbor par les Japonais, le président américain Franklin D. Roosevelt a ordonné à tous les Japonais-Américains d’évacuer la côte ouest. Cela a entraîné la relocalisation d’environ 120 000 personnes, dont beaucoup étaient des citoyens américains, dans l’un des 10 camps d’internement situés à travers le pays. La structure familiale traditionnelle a été bouleversée dans le camp, les enfants nés aux États-Unis n’étant autorisés à occuper que des postes à responsabilité. Certains citoyens américains d’origine japonaise ont été autorisés à retourner sur la côte ouest à partir de 1945, et le dernier camp a fermé en mars 1946.